Etats-Unis : les pales d'éoliennes ne se cachent pas pour mourir

Ainsi comme les déchets nucléaires en France, les pales d'aérogénérateurs, aux Etats-Unis, sont... enterrées. Mais le moins que l'on puisse dire, c'est que la méthode a quelque chose de plus artisanale, voire primaire, non? Et quid, du sauvetage du Climat dans ces conditions? 
Et pourtant, pas un mot, pas un cri, pas une esclandre de la part des écologistes Français, pourtant si prompts d'habitude à se répandre sur les plateaux TV et autres médias dès qu'"une chaise tombe par terre lors d'une réunion dans une centrale nucléaire"... Le fait que cela se passe aux Etats-Unis ne serait pas la raison de ce silence assourdissant? 

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Des fragments de pales d'éoliennes attendent d'être enterrés au site d'enfouissement régional de Casper, dans le Wyoming.
Photographe: Benjamin Rasmussen pour Bloomberg Green

Les entreprises recherchent des moyens de gérer les dizaines de milliers de pales qui sont en fin de vie

Chris Martin
5 février 2020

Les pales d'une éolienne peuvent être plus longues qu'une aile de Boeing 747, donc à la fin de leur durée de vie, elles ne peuvent pas simplement être transportées. Tout d'abord, vous devez scier la fibre de verre ou de carbone à l'aide d'une scie industrielle incrustée de diamants pour créer trois pièces suffisamment petites pour être attachées à un tracteur semi-remorque.
La décharge municipale de Casper, dans le Wyoming, est le dernier lieu de repos de 870 pales dont les jours de production sont terminés. Les fragments coupés ressemblent à des os de baleine blanchis nichés les uns contre les autres.
"C'est la fin de cet hiver", a déclaré le technicien des déchets Michael Bratvold, en regardant un bulldozer les enterrer pour toujours dans le sable. "Nous aurons le reste lorsque arrivera le printemps."

Des dizaines de milliers de pales vieillissantes descendent des tours en acier du monde entier et la plupart n'ont nulle part où aller, sinon des décharges. Rien qu' aux États-Unis, environ 8 000 seront supprimées au cours des quatre prochaines années. Selon BloombergNEF,  en Europe, qui traite le problème depuis plus longtemps, c'est environ 3 800 pales/an qui seront déclassées et ce, jusqu'en 2022 au moins. La situation va donc empirer : la plupart ont été construites il y a plus de dix ans, alors que les installations représentaient moins d'un cinquième de ce qu'elles sont aujourd'hui.
Conçues pour résister aux vents de force ouragan, les pales ne peuvent pas facilement être écrasées, recyclées ou réutilisées. Cela a créé une recherche urgente d'alternatives dans des endroits qui manquent de prairies ouvertes. Aux États-Unis, ils sont déposées à la pelle dans les décharges qui les acceptent, à Lake Mills, Iowa; Sioux Falls, Dakota du Sud; et Casper, où elles seront enterrées, jusqu'à 10 mètres de profondeur, empilées les unes sur les autres.
"
En fin de compte, les pales de d'éoliennes sont ici à jamais", a déclaré Bob Cappadona, chef de l'exploitation de l'unité nord-américaine de Veolia Environnement SA basée à Paris, qui cherche de meilleures façons de gérer les déchets massifs. «La plupart des décharges sont considérées comme des tombes sèches

«La dernière chose que nous voulons faire est de créer encore plus de défis environnementaux


Chaque lame est coupée en morceaux pour le transport et empilée pour plus d'efficacité.
Photographe: Benjamin Rasmussen pour Bloomberg Green

Pour prévenir les changements climatiques catastrophiques causés par la combustion de combustibles fossiles, de nombreux gouvernements et sociétés se sont engagés à n'utiliser que de l'énergie propre d'ici 2050. L'énergie éolienne est l'un des moyens les moins chers pour atteindre cet objectif.
L'électricité provient de turbines qui font tourner des générateurs. Des modèles modernes sont apparus après l'embargo sur le pétrole arabe de 1973, lorsque les pénuries ont contraint les gouvernements occidentaux à trouver des alternatives aux combustibles fossiles. Le premier parc éolien aux États-Unis a été installé dans le New Hampshire en 1980, et la Californie a déployé des milliers de turbines à l'est de San Francisco à travers le col d'Altamont.
Les premiers modèles étaient chers et inefficaces, tournant rapidement et bas. Après 1992, lorsque le Congrès a adopté un crédit d'impôt, les fabricants ont investi dans des conceptions plus hautes et plus puissantes. Leurs tubes en acier s'élevaient à 80 mètres et arboraient des lames plongeantes en fibre de verre. Une décennie plus tard, General Electric Co. a fait de son modèle de 1,5 mégawatts - assez pour alimenter 1 200 maisons dans une brise raide - une norme de l'industrie.
L'énergie éolienne est sans carbone et environ 85% des composants de la turbine, y compris l'acier, le fil de cuivre, l'électronique et les engrenages, peuvent être recyclés ou réutilisés. Mais les pales en fibre de verre restent difficiles à éliminer. Avec certaines aussi longues qu'un terrain de football, les gros transporteurs ne peuvent qu'en charger qu'une à la fois. Aussi, les frais de transport sont prohibitifs pour les transports longue distance. Les scientifiques tentent de trouver de meilleures façons de séparer les résines des fibres ou de donner une nouvelle vie aux petits morceaux sous forme de pastilles ou de panneaux.


Jusqu'à ce que le recyclage à grande échelle soit largement disponible, les décharges doivent accueillir des lames disparues.
Photographe: Benjamin Rasmussen pour Bloomberg Green

Dans l'Union européenne, qui réglemente strictement les matériaux pouvant être mis en décharge, certaines pales sont brûlées dans des fours qui produisent du ciment ou dans des usines thermiques. Mais leur contenu énergétique est faible et inégal ; la fibre de verre brûlante émet des polluants.
Dans un projet pilote l'année dernière, Veolia a essayé de les broyer en poussière, à la recherche de produits chimiques à extraire. "Nous avons eu quelques idées folles", a déclaré Cappadona. «Nous voulons en faire une entreprise durable. Il y a beaucoup d'intérêt à cela."

Des milliers de pales d'éoliennes se retrouvent dans les décharges

Une start-up, Global Fiberglass Solutions, a développé une méthode pour briser les lames et les presser en granulés et panneaux de fibres à utiliser pour les sols et les murs. La société a commencé à produire des échantillons dans une usine de Sweetwater, au Texas, près de la plus grande concentration de parcs éoliens du continent. Il prévoit une autre opération dans l'Iowa.
«Nous pouvons traiter 99,9% d'une pale et gérer environ 6 000 à 7 000 pales par an et par usine», a déclaré le directeur général Don Lilly. La société a accumulé un stock d'environ un an de pales prêtes à être coupées et recyclées à mesure que la demande augmente, a-t-il déclaré. "Lorsque nous commencerons à travailler avec un plus grand nombre de constructeurs, nous pourrons en accueillir beaucoup plus. Nous sommes en préparation"


Les travailleurs expérimentent des méthodes pour installer plus de lames dans leurs tombes.
Photographe: Benjamin Rasmussen pour Bloomberg Green

D'ici là, les décharges municipales et commerciales absorberont la plupart des pales en retraite, ce qui, selon l' American Wind Energy Association à Washington, est le plus sûr et le moins cher.
"Les pales d'éoliennes à la fin de leur durée de vie sont sans danger pour les décharges, contrairement aux déchets de certaines autres sources d'énergie, et représentent une petite fraction de l'ensemble des déchets solides municipaux américains", selon un communiqué envoyé par courriel par le groupe. Il a souligné une étude de l' Electric Power Research Institute qui estime que tous les déchets de pales jusqu'en 2050 équivaudraient à environ 0,015% de tous les déchets solides municipaux allant aux décharges en 2015 seulement.
Dans l'Iowa, Waste Management Inc. "a travaillé en étroite collaboration avec des sociétés d'énergie renouvelable pour trouver une solution pour le traitement, le recyclage et l'élimination des pales d'éoliennes", a déclaré Julie Ketchum, porte-parole. Le plus grand transporteur américain de déchets reçoit jusqu'à 10 camions par jour à son site d'enfouissement de Lake Mills.

De retour au Wyoming, à l'ombre d'une montagne enneigée, se trouve Casper, où les parcs éoliens représentent à la fois les possibilités et les pièges du renoncement aux énergies fossiles. La ville pétrolière en plein essor a été fondée au tournant du XIXe siècle. Du côté sud, des bars qui font office de magasins d'alcools accueillent les fumeurs de cigarettes et les buveurs de jour. Du côté nord, un club de tir se vante de mettre à la disposition des cow-boys, une excellent gamme de pistolets. Sur la route, les décharges tentaculaires s'activent et une douzaine d'éoliennes tournent doucement à l'horizon. Ils dominent des puits de pétrole, dit "hochement d’ânes".
"Les gens d'ici n'aiment pas le changement", a déclaré Morgan Morsett, barman au Frosty’s Bar & Grill. "Ils voient ces éoliennes comme quelque chose qui nuit au charbon et au pétrole."

Mais la ville obtient 675 000 $ pour abriter indéfiniment les pales d'aérogénérateurs, ce qui peut aider à payer les améliorations des terrains de jeux et d'autres services. La responsable des décharges, Cynthia Langston, a déclaré que les pales sont beaucoup plus propres à stocker que l'équipement pétrolier mis au rebut et Casper est heureux de prendre les mille pales déclassées de trois parcs éoliens appartenant à PacifiCorp de Berkshire Hathaway Inc.. Le but de Warren Buffett est de remplacer les pales et les turbines d'origine par des modèles plus grands et plus puissants après une décennie de fonctionnement.


Les parcs éoliens, courants dans le Wyoming, surplombent la décharge de Casper.
Photographe: Benjamin Rasmussen pour Bloomberg Green

Tout en reconnaissant que l'enterrement des pales à perpétuité n'est pas idéal, Bratvold, le technicien des déchets spéciaux, a été surpris par certaines des réactions négatives lorsqu'une photo de certaines livraisons précoces est devenue virale l'été dernier. Sur les réseaux sociaux, les affiches se moquaient de l'impossibilité de recycler quelque chose annoncé comme bon pour la planète, et proposaient de les réutiliser comme liens dans un mur de bordure ou une toiture pour un refuge pour sans-abri.
"La réaction a été instantané et inopportune ", a déclaré Bratvold. "Les critiques ont dit qu'ils pensaient que les éoliennes étant censées être bonnes pour l'environnement, comment pouvaient-elles être durables si elles se retrouvaient dans une décharge?"

"Je pense que nous faisons la bonne chose."

Pendant notre venue, Bratvold et ses collègues ont mis de côté environ une demi-douzaine de pales. Dans les mois à venir, ils expérimenteront des méthodes pour les réduire en empreintes plus petites. Ils ont essayé de construire des blockhaus, des remblais et même de les écraser avec le bulldozer, mais les chenilles continuaient de glisser sur les lames lisses. Il y n'y a plus de temps à perdre... Le printemps arrive, et avec lui, la marche inexorable des pales reprendra.


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